传统的日本料理主食是米饭,然后再配上其他菜肴——鱼,肉,蔬菜,酱菜,以及汤。料理的名称则是用这些菜肴的数目来命名。举例来说,最简单的日本餐是“一汁一菜”,内容是一碟酱菜,一碗饭,以及一碗汤;例如传统的日本早餐,通常是味噌汤,米饭,和一碟酱菜。

由于日本是海岛型国家,日本人相当喜好海产品--包含鱼,东经日语tokei.cn贝类,章鱼,虾蟹类,和海草。虽然和其它国家比较起来日本不算是食肉民族 ,但是很少日本人会因此认为他们是吃素的。日本人现在也很常吃牛和鸡肉,这两种肉类也是日常料理中经常出现的食材。

面条虽然是来自于中国,但是面类已经是日本料理很重要的一部份。两种传统的面,荞麦面和乌龙面,汤头通常是用鱼类煮成的高汤加入酱油调味以及不同种类的蔬菜。拉面使用的汤头有许多种,比如用鱼类和酱油煮成的高汤,或是猪肉和奶油煮成的高汤。